Ciencia/Nasa

Ciencias Espaciales.Sequía en California

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Usando herramientas que nunca existieron, la NASA está buscando en el cielo ¡y está encontrando cosas que jamás pensamos que podrían ser posibles! Agujeros negros, explosiones de rayos gamma e imágenes de objetos más comunes, en niveles de energía que no son comunes, se ven con ojos que extienden nuestra visión hasta lugares que están más allá de nuestros sueños. Estamos aprendiendo que el Universo es un lugar caótico, donde las islas pacíficas, como la Tierra, pueden ser pocas y aisladas. Asimismo, estamos entendiendo cómo la delicada danza cósmica del Sol y sus planetas protege la vida en la Tierra. Ciencia@NASA publica reportajes e imágenes del Universo a medida que lo vamos conociendo.

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Sequía en California

17 de febrero de 2014

Ciencias espaciales

California está experimentando una extrema sequía; según algunas mediciones, la más profunda en más de un siglo. Investigadores de la NASA están investigando las causas subyacentes mientras que satélites, aviones y globos de gran altitud recolectan imágenes que llevan a reflexionar sobre el paisaje que se está desecando.

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SEQUÍA EN CALIFORNIA

17 de febrero de 2014: Se considera a California como el “Estado Dorado”. Imagine ese dorado de color marrón. Toda la costa este de Estados Unidos está cambiando de color con el avance de la peor sequía que se haya producido en más de un siglo. De acuerdo con el Departamento de Agricultura de Estados Unidos y con la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (National Oceanic and Atmospheric Administration o NOAA, por su acrónimo en idioma inglés), la condición de sequía se volvió extrema en más del 62% de la superficie californiana, con muy pocas señales de mejorar.

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“A lo largo y a lo ancho de California, desde Oregón hasta México, todo se ve tan seco como un hueso”, comenta el climatólogo Bill Patzert, del Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, por su sigla en idioma inglés). “Lo que hace las cosas aun peor es que la nieve acumulada en el almacenamiento de agua Sierras es un 20% inferior a lo normal para esta época del año”.

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En un nuevo video de ScienceCast, se preguntan: “¿Esto es el cambio climático?” La respuesta está aquí.(en idioma inglés)

La sequía es tan severa que los satélites de la NASA pueden verla desde el espacio. El 18 de enero de 2014 (precisamente un día después de que el Gobernador de California Jerry Brown declaró el estado de emergencia), el satélite Terra, de la NASA, capturó una imagen desoladora del cordón montañoso Sierra Nevada. Donde tendría que haber miles de kilómetros cuadrados de nieve acumulada, solo había tierra y rocas desnudas.

En el Laboratorio de Propulsión a Chorro, un grupo de investigadores guiados por Tom Painter, se preparan para volar una aeronave Twin Otter sobre las Sierras e investigar la situación. Su “Observatorio de Nieve Aerotransportado” está equipado con un radar láser y un espectrómetro para medir la profundidad y la reflectividad de la nieve. Con esa información, es posible calcular el contenido de agua de las Sierras, en un rango del 5%, y también futuras tasas de deshielo con un margen de precisión similar.

“El Observatorio de Nieve Aerotransportado fue diseñado para momentos como este en los que realmente necesitamos saber el estado de la nieve”, dijo Painter. “Nuestro próximo vuelo será sobre la cuenca del río Tuolumne”. La cuenca del Tuolumne y su embalse, llamado Hetch Hetchy, son las principales fuentes de abastecimiento de agua para 2,6 millones de habitantes del área de la Bahía de San Francisco.
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El cambio en el paisaje es tan dramático, que un grupo de estudiantes de ciencia de la escuela secundaria de California central voló en globos estratosféricos para fotografiarlo. Desde la estratosfera, Bishop, su ciudad natal, se parece a un asentamiento en el planeta Marte: imágen es, video

“La falta de nieve es realmente asombrosa”, dijo Amelia Koske-Phillips, de 17 años, quien es la presidente del club de ciencias denominado Earth to Sky Calculus (Cálculos de la Tierra al Cielo). “Nunca vi un invierno tan marrón como este”, agrega Carson Reid, de 16 años, quien es miembro del equipo de lanzamiento.

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Para obtener actualizaciones, consulte el Monitor de Sequía de Estados Unidos (en idioma inglés).

Bill Patzert culpa, en parte, a la sequía en la Oscilación Decadal del Pacífico u “ODP” (por su sigla en idioma español), un patrón de lenta oscilación de las temperaturas de la superficie marina en el Océano Pacífico. Actualmente, la “ODP” está en su fase negativa; una condición históricamente ligada a la cuña anticiclónica que bloquea las tormentas de la Costa Este y genera inviernos muy duros en el Oeste Medio y en la Costa Este.

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“A menudo me preguntan si esto es parte del calentamiento global”, dice Patzert. “Mi respuesta es que ‘aún no’. Lo que estamos experimentando ahora es una variabilidad natural que hemos visto muchas veces en el pasado. Aunque, en definitiva, el cambio climático podría provocar sequías mucho peores en el Oeste”.

Para obtener más información sobre el cambio climático y otros temas científicos de la Tierra, manténgase conectado a Science.nasa.gov.

Fuente que utilizo:   http://ciencia.nasa.gov

 

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MENTES/MATERIA

El fotógrafo español favorito de la NASA, Espacio y Ciencia

La agencia espacial estadounidense lanza un torneo participativo para elegir las mejores imágenes de la Tierra tomadas durante el año. Entre las candidatas, una espectacular foto del archipiélago canario

Como cada año, la NASA acaba de lanzar un torneo para que los internautas voten por la mejor foto de la Tierra de entre todas las que sus satélites tomaron o hicieron públicas el pasado año. Entre ellas, una imagen espectacular del archipiélago canario que parece flotar sobre el Atlántico empujado por el viento. Precisamente, el último torneo lo ganó otra imagen tomada en las Islas Canarias, en concreto en El Hierro, famoso por la vistosa erupción de su volcán subacuático.

En esta ocasión, la competencia se realiza entre 32 imágenes que se batirán semanalmente, a modo de eliminatorias, que arrancan en cuatro categorías: datos, arte, eventos y fotografía. Cada semana se sabrá qué imágenes han pasado de ronda, para seguir votando en el siguiente duelo hasta la final del 4 de abril. Aquí te ofrecemos una selección de algunas de las más vistosas.

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El fotógrafo español favorito de la NASA
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El ingeniero Daniel López construye grúas y duerme al raso para captar las mejores fotografías del cielo nocturno. Una exposición en Madrid muestra su obra seleccionada por la NASA

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Hace dos semanas, el fotógrafo Daniel López trepó de noche al punto más alto de la isla de La Palma y dirigió su teleobjetivo hacia el mayor volcán de España, el Teide, a más de 100 kilómetros de distancia, en la vecina isla de Tenerife. Llevaba meses preparando la operación. Según sus cálculos, a la mañana siguiente el Sol brotaría del horizonte justo por detrás del volcán, formando una estampa espectacular. López, ingeniero de formación, dispuso con paciencia una grúa fabricada por él mismo con el motor de un telescopio y esperó toda la noche agazapado en su furgoneta Volkswagen California. Pero cuando amaneció estaba nublado. Y al día siguiente también. Y al otro. No hubo foto del Teide recortado contra el Sol.

“Lo volveré a intentar dentro de seis meses, cuando se repitan las condiciones”, explica López, nacido en Huelva en 1976. Por empeños como este, es el fotógrafo español favorito de la NASA. Sus imágenes y películas time-lapse han sido elegidas 15 veces como “la imagen del día” de la web de la agencia espacial estadounidense. En España, han aparecido hasta en los cupones de la ONCE y en los tranvías de Tenerife. López ha publicado sus fotografías en revistas como National Geographic y su time-lapse más conocido, El cielo de Canarias, ha sido visto dos millones de veces en internet.

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El astrofotógrafo inauguró ayer una exposición con su obra, asombrosa y sin ningún ardid digital, en el Centro de Entrenamiento y Visitantes INTA-NASA de Madrid, situado en el municipio madrileño de Robledo de Chavela. A pocos metros se encuentra el Complejo de Comunicaciones con el Espacio Lejano de Madrid, empleado por la NASA para comunicarse con su robot Curiosity, que actualmente rueda por la superficie de Marte en busca de vestigios de vida.

FOTOS DE ESPACIO Y CIENCIA

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En busca de basura espacial

Como el vehículo marciano, López trabaja en solitario. “Normalmente hay que pasar toda la noche con frío y en realidad no se ve nada hasta que tengo las imágenes en el ordenador, así que no se apuntan muchos amigos”, bromea. Además, gracias al uso de delicados motores de telescopios, sus grúas caseras tardan cuatro horas en moverse tan sólo tres metros, logrando desplazamientos de cámara perfectos. Pero el fogonazo de una linterna despistada puede arruinar una jornada de trabajo.

Una fotografía de una galaxia puede requerir 12 horas

Antes de consagrar su vida a la fotografía, López trabajó cuatro años en el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC). Durante una época, se dedicó a detectar basura espacial desde el Observatorio del Teide. Ahora forma parte del grupo de astrofotografía del IAC, lo que le da acceso a utilizar sus telescopios, reservados para astrónomos profesionales.

Estos instrumentos cuentan con cámaras similares a las digitales, pero refrigeradas a más de 100 grados bajo cero para reducir el llamado ruido. Además, son cámaras en blanco y negro. Para conseguir una fotografía en color de una galaxia o una nebulosa es necesario hacer tres exposiciones, cada una con un filtro diferente (rojo, verde y azul), en un proceso épico que puede durar 12 horas con el ojo de la cámara abierto, para no dejar escapar ni un fotón de luz.

Sin embargo, muchas de sus fotografías, como una en la que se le ve a él con su coche bajo la Vía Láctea, están hechas con medios muy básicos: una simple cámara réflex digital, un trípode y un disparador. Con esas armas rudimentarias consigue imágenes maravillosas, que han dado la vuelta al mundo aunque, admite, no le dan de comer. Para completar el sueldo López se dedica al ladrillo: a filmar edificios en construcción.

El Cielo de Canarias 2012 / The Light of Stars from Daniel López on Vimeo.

Vídeo | El cielo de Canarias 2012/

Fuente que utilizo:   http://es.noticias.yahoo.com

Mentes/Espacio

El curiosity haciendo el “moonwalker” en Marte para ahorrar ruedas

Desde que aterrizase en Marte el pasado agosto de 2012 el Curiosity ha recorrido algo más de 5 kilómetros por los complicados terrenos del planeta vecino. Rocas de bordes afilados, ásperos suelos plagados de piedras puntiagudas… los movimientos del Rover están siendo más difíciles de los que en un primer momento se podría pensar.

Detalle de las ruedas del Curiosity

La NASA y el equipo de ingenieros que conforman el Jet Propulsion Laboratory se enfrentan desde septiembre a un problema en las ruedas del Curiosity. Las imágenes que el propio Rover nos envía muestran numerosas abolladuras y grietas en las seis ruedas de aluminio que le permiten avanzar por la superficie roja.

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A principios de enero de este mismo año los desperfectos en las llantas del Curiosity eran ya un tema prioritario entre las cabezas pensantes de la Agencia Espacial que comenzaron a barajar diversas opciones para ahorrar ruedas.

La primera decisión llegó el 01 de febrero cuando resolvieron modificar su ruta hacia la base del Monte Sharp, atravesando un terreno de dunas que les permitiría dejar por unos días las afiladas rocas por las que estaba transitando hasta el momento. Esta modificación en su camino tampoco estaba exenta de dificultades puesto que obligaba al Rover a desplazarse a través de la duna Dingo Gap elevándose hasta un metro de altura por la arena.

Aspecto de una de las ruedas del Curiosity

Pero funcionó… el Rover consiguió superar el desnivel sin atascarse y, desde ese día ha avanzado sobre un terreno más favorable y benévolo.

[Relacionado: ¿Qué es lo que vio el Curiosity en el horizonte de Marte?]

Aun así, todavía le queda un largo trecho hasta alcanzar su objetivo y ante la imposibilidad de solucionar los desperfectos de las llantas, los técnicos de la NASA han tenido que echar mano de la imaginación y finalmente han optado por realizar una segunda modificación del plan original haciendo que el vehículo se desplace marcha atrás para ahorrar ruedas.

La idea ya se había probado en los test aquí en la Tierra y el Curiosity operó sin problemas, pero todavía quedaba comprobar cómo se comportaría en un escenario real…

Y parece que han vuelto a acertar puesto que el pequeño Rover se está marcando en Marte un “moonwalker” al más puro estilo Michael Jackson y en apenas dos días ya se ha desplazado más de 100 metros hacia atrás.

El Curiosity avanza marcha atras en Marte

Estoy seguro de que al Curiosity le vendría bien en estos momentos una entrada a boxes como suelen hacer en Fórmula 1 cuando hay problemas de neumáticos, sin embargo los responsables de la misión se las tienen que ingeniar para ahorrar ruedas como sea ante el desafío que aún le queda por delante. A pesar de que hasta el momento la misión está siendo todo un éxito, sería muy decepcionante que, por culpa de sus ruedas, el Curiosity quedase encallado en la superficie de Marte antes de alcanzar la base del Sharp.

Las apuestas están por todo lo alto… ¿conseguirá el Curiosity llegar a su destino final o se quedará en la cuneta por falta de ruedas?

[Si te ha interesado este artículo, recuerda que en Astronomía para terrícolas estamos realizando un amplio seguimiento con todas las novedades del Curiosity]

Referencias científicas y más información:

Klaus Schmidt “Curiosity Adds Reverse Driving for Wheel Protection” SpaceFellowship (20 febrero 2014)

Jet Propulsion Laboratory “Curiosity Adds Reverse Driving for Wheel Protection” NASA (20 febrero 2014)

Fuente que utilizo:

http://es.noticias.yahoo.com